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Tour d’Urkulu

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Les vestiges de la tour d’Urkulu, l’un des plus anciens symboles de la frontière pyrénéenne, se dressent entre Roncevaux et le col d’Azpegi, à 1 420 mètres d’altitude.

Actuellement, le principal passage frontalier des Pyrénées Occidentaux se trouve à Irun, près de la côte cantabrique. Cependant, il y a 2 000 ans, la plupart des flux transpyrénéens (routes commerciales, militaires, religieuses, etc.) traversaient le cœur des Pyrénées navarraises, entre Roncevaux et Orbaitzeta. La chaussée romaine qui reliait Bordeaux et Astorga et qui passait par Pau et Pampelune passait à travers ces défilés, qui sont entourés de montagnes de plus de mille mètres d’altitude. À partir du XIe siècle, cette ancienne route est rejointe par le Chemin du Nord vers Saint Jacques de Compostelle, qui part de Donibane Garazi (Saint Jean Pied de Port) et grimpe le col de Bentartea (1 409 mètres), pour arriver à Roncevaux, entre Astobizkar (1 506 mètres) et Ortzanzurieta (1 569 mètres).

Un monument romain
Le col d’Urkulu se trouve dans la commune d’Orbaitzeta (vallée d’Aezkoa), entre les bornes 205 et 206. Il est visible depuis les anciennes routes et chemins qui traversent cette zone. Celle-ci a pu être la raison pour laquelle fut construite ici la tour circulaire qui couronne la montagne.
La tour est l’un des rares monuments de ce type existant toujours en Europe. Bien qu’il n’y ait pas de preuves définitives de son origine, il s’agit probablement d’une tour romaine qui commémorait l’incorporation de l’Hispanie et la Gaule à l’Empire, après la conquête de l’Aquitaine au cours du Ier siècle avant Jésus-Christ.
« Bien sûr, la tour est bien conçue et construite à sec, c'est-à-dire sans l’aide de terre, chaux ou ciment, comme c’était le cas plus tard. Ceci fait penser qu’il s’agit d’une structure typiquement romaine », raconte l’historien d’Aezkoa Jose Etxegoien.
Les archéologues María Ángeles Mezquíriz et Jean Luc Tobie ont réalisé une fouille hispano-française à Urkulu entre 1989 et 1990 afin de vérifier la possible origine romaine de la tour.
D’après María Ángeles Mezquíriz, la fonction de ces monuments était « de rappeler les limites du territoire pacifié et la puissance militaire du peuple romain ». Ces monuments étaient généralement construits après une conquête victorieuse, et leur emplacement était choisi à coté d’une frontière politique ou naturelle, comme c’est le cas des Pyrénées.

Tour de guet transfrontalière
Vous pouvez rejoindre Urkulu par la route qui monte depuis la fabrique d’armes d’Orbaitzeta jusqu’au col d’Azpegi (borne 212), puis vous continuez par le territoire français jusqu’au site d’Arnoztegi (borne 205), d’où vous commencerez la montée (trente minutes environ). Une autre façon de rejoindre Urkulu (la plus courante des alpinistes de ce côté) est la suivante : prenez la piste qui part de la fabrique d’armes d’Orbaitzeta et montez jusqu’au refuge d’Azpegi. Ensuite, prenez le sentier sur votre gauche qui mène aux flancs du col d’Urkulu en passant par le coteau de Soraluze.
Bien que le chemin soit plus long (deux heures environ depuis la fabrique ou une heure depuis le refuge d’Azpegi), cette montée permet de contempler un beau paysage parsemé de monuments mégalithiques. Les plus connus sont les cromlechs d’Azpegi et le dolmen de Soraluze, mais il en existe beaucoup d’autres qui montrent que cette zone fut habitée par des humains plusieurs milliers d’années auparavant.
Les vues depuis le sommet sont spectaculaires. Tout droit vers l’ouest se trouve la côte cantabrique à 56 kilomètres, et les jours qu’il fait beau vous pouvez voir très nettement le phare de Biarritz. Au nord-est, derrière le col d’Errotzate, se trouve la cime du pic d’Orhy. Finalement, au sud et au sud-est vous pouvez voir le col d’Ortzantzurieta, la fabrique d’armes et la chaîne montagneuse de Berrendi-Abodi.

 

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